Los aficionados a las carreras de trotones que han seguido la historia sin precedentes de Pocono Downs, acercándose a su 57.° aniversario el 15 de julio, recordarán algunas de las leyendas del manejo que adornaron el famoso óvalo rojo a lo largo de los años. Incluido en esa larga lista de leyendas de la conducción está Greg Wasiluk.

Photo courtesy of Harness Racing History on Facebook

Foto cortesía de Harness Racing History en Facebook
Wasiluk, de 62 años, tenía los caballos en la sangre y una pasión por las carreras de trotones desde temprana edad.

“Por parte de mi madre, a mi abuelo le gustaban los pura sangre, pero nunca lo conocí; murió antes de que yo naciera”, recordó Greg. “Mi papá compró su primer caballo, de raza estándar, en Harrisburg, cuando yo tenía cinco años. Vivíamos en la ciudad de Nueva York en ese momento, y yo iba con él los fines de semana y trabajábamos en el granero. Poco después nos mudamos al norte del estado de Nueva York y yo lo ayudaba con los caballos después de la escuela y en mis vacaciones de verano. Cuando crecí y llegué a la escuela secundaria, hice un programa de estudio y trabajo con los caballos”.

La emoción de conducir estaba en su sangre, y su primera conducción fue en una pista histórica. “Hice mi primera carrera en Goshen (Historic Race Track, Nueva York) cuando tenía 16 años. Cuando tenía 17, vine a Pocono Downs. Tenía mi licencia, pero tenías que tener 18 años para conducir en Nueva York, así que, como Pensilvania te permitía conducir cuando tenías menos de 18 años, ¡me quedé aquí!”.
Había hecho el viaje a Pensilvania con un entrenador llamado Fred Heck y obtuvo su licencia P mientras trabajaba para él, pero al año siguiente, Greg se fue solo. “Conseguí un par de caballos y corrí con ellos, y luego comencé a tomar un par de catch-drives”.
Con la experiencia en su haber, regresó a Nueva York y trabajó para Walter Warrington, compitiendo en Yonkers y Roosevelt Park. “Ese fue mi gran comienzo, porque todos reconocieron mi nombre cuando regresé a Pensilvania”, se rió. “Luego recogí muchos discos duros. Bobby Williams y yo empatamos como piloto líder en Pocono en 1982. Pude conducir muchos buenos caballos, gané carreras Sire Stakes y Grand Circuit. Pude conducir para muchos de los grandes entrenadores que conocí a través de personas para las que trabajé en Yonkers y Roosevelt”.
Manejar en Yonkers hace casi 40 años requería que los conductores fueran aprobados. “Había un Comité de Pilotos para la aprobación, y era muy limitado. Estaba trabajando para Walter (Warrington) y tenía caballos para calificar, y uno de los conductores no se presentó. Me dejaron calificar los caballos y después los jueces dijeron que podía correr; Yonkers estaba cerrando, pero dijeron que podía correr en Roosevelt, y cuando volviera, podría conducir en Yonkers. Eso era algo en ese entonces”.

La pista de Pocono de ayer no fue tan rápida como lo es hoy. “No tenían la tecnología para mantenerlo entonces, y no tenían la superficie que tienen ahora”, dijo. “En aquel entonces, las carreras duraban 2:14, y con todo el barro, era difícil ver. Fue terrible. Con la tecnología, y la superficie de la pista de carreras cambió, se convirtió en la pista más rápida y la superficie de la pista más tolerante”.
Greg condujo contra algunos de los mejores en la historia de las carreras de trotones, pero tiene algunos que cita como sus favoritos. “En aquel entonces, en las carreras de Stakes, eran Bill O’Donnell y John Campbell, y eran dos de mis ídolos”, dijo. “Y aquí en Pocono estaban Bill Lambertus, Norton Shoemaker, Mark King, Billy Mullin. Había un montón de buenos conductores”.

Greg and his daughter Jamie at Pocono – 2018

Los problemas cardíacos desde el nacimiento obligaron a Greg a dejar de conducir. “Nací con TSV (tacicardia supraventricular), problemas eléctricos en el corazón y mi corazón se salía del ritmo. Empezó a empeorar a medida que crecía. Entonces, para estar seguro, tomé la decisión de dejar de atrapar la conducción y comencé a conducir por mi cuenta, y finalmente salí todos juntos”.

En 2008, Greg asistió a Judge’s School y obtuvo su licencia de juez. “Originalmente, fui contratado por el estado de Nueva York y me hicieron hacer un aprendizaje”, explicó. “Fui juez, fui juez de paddock, fui titular. Eso fue en Yonkers. Luego fui titular durante tres años en Vernon Downs, Tioga Downs, Monticello y Saratoga. Luego me ofrecieron un trabajo para volver aquí como juez en 2016. ¡Y regresé!”.
Hace algunos años, Greg colgó su corbata característica, dejó la cabina del juez y se unió a la Asociación de jinetes de Harness de Pensilvania como representante de los jinetes en Pocono, supervisando las operaciones diarias con la pista y los conductores; monitorear el clima para la carrera y los días de clasificación; y verificar las condiciones de la pista para carreras seguras para caballos y jinetes.
Los recuerdos de sus días en la pista todavía resuenan con él hoy. Recuerda su primera victoria en Sire Stakes. “Fue con uno de los caballos de Billy Haughton. Llevaba a algunos de sus hijos de dos años el año en que lo mataron. Conduje a un par de sus hijos de tres años al año siguiente, y luego disolvieron el establo”, dijo emocionado.

También hay caballos que siempre recordará. “Tuve la suerte de conducir muchos buenos caballos en el pasado”, continuó. “Compré un caballo, no era el mejor caballo, pero fue mi primer caballo; su nombre era Gerónimo. Ganó 10 u 11 carreras para mí un año, y la gente me vio ganar carreras, y comenzaron a ponerme en marcha”.
Para los jóvenes pilotos que se inician en las carreras de trotones, el consejo de Greg es seguir trabajando duro y estar dispuesto a aprender. “Mira a los mejores pilotos y conduce con ellos. Muchas veces, uno de los mejores pilotos intentará ayudarte. Cuando conducía en Yonkers y Roosevelt, Buddy Gilmour, varias veces, me dijo lo que debería haber hecho en una carrera y yo escuché. Así que sigue adelante, trabaja duro y la única forma en que aprenderás es aprender de tus errores”.

Greg Wasiluk
 
Driving Stats
1325 Wins
$3.97M Lifetime Earnings*
Best Year-1995 – 101 wins
*As of 1977
 
Training Stats
264 Wins
$1.7M Lifetime**
**As of 1991
~Stats compiled by Jerry Connors
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Hambletonian winner Captain Corey trotted away to victory in the $300,000 Earl Beal, Jr. Memorial Trot, tying his lifetime record of 1:51, on August 21, 2021 by two and one-quarter lengths.

With the winner’s share of the purse at $150,000, Captain Corey surpassed the $1 million mark in career earning. It was his fourth win in just six starts that. He was trained and driven by Ake Svanstedt for the S R F Stable, Knutson Trotting and the Midnight Sun Partners.

Photo Credit to Curtis Salonick
@mspocono
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